Frederick Albert Tilston

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As stated in the following London Gazette citation, Frederick Albert Tilston is a recipient of the Victoria Cross. This medal is awarded for the most conspicuous bravery, a daring or pre-eminent act of valour, or self-sacrifice or extreme devotion to duty in the presence of the enemy.

Victoria Cross – Second World War, 1939-1945

Frederick Albert Tilston was born in Toronto, Ontario on 11 June 1906. He served with The Essex Scottish Regiment in the Second World War. Before he was awarded the Victoria Cross, Tilston had been wounded twice: the first time while in training, and the second time by a land mine during the fighting around Falaise in France in the summer of 1944.

In late-February and early-March 1945, the First Canadian Army was striving to eliminate enemy resistance in the Hochwald forest, Germany’s last defensive position on the west bank of the Rhine River. In fact, the defences in the Hochwald protected a vital escape route for German ground forces seeking to withdraw across the river. Early in the morning on 1 March 1945, supported by artillery fire and a troop of tanks from the Sherbrooke Fusiliers, The Essex Scottish Regiment attacked the northern part of the forest. On the left flank of the attack, Major Tilston led his “C” Company across 500 metres of open ground and through three metres of barbed wire to the first line of enemy trenches at the edge of the woods. The advance was made in the face of intense gunfire and without the supporting tanks due to the soft ground. Although wounded in the head, Tilston was first into the German trenches, using a hand grenade to silence a machine gun delaying the progress of one of his platoons. He continued with his company to assault and clear the second line of the enemy’s defences, suffering a second wound in the thigh. In the course of occupying this second objective, Major Tilston’s men overran the headquarters positions of two companies of the German parachute troops defending the forest. However, before the remnants of “C” Company could consolidate their gains, the Germans counterattacked, heavily supported by machine guns and mortars. Tilston calmly moved in the open through the heavy enemy fire from platoon to platoon organizing the defence. Six more times he braved the intense fire to carry badly needed ammunition and grenades to his men from a neighbouring Essex company. By now having suffered more serious wounds to his legs, Tilston refused medical aid until he was able to brief his one remaining officer on the plan of defence, and to impress upon him the absolute necessity of holding the position. Only when that was done did he relinquish command. The position was held, and for his valour and exemplary leadership in this action, Major Tilston earned the Victoria Cross.

Tilston died in Toronto, Ontario on 23 September 1992.

Citation

“The 2nd Canadian Division had been given the task of breaking through the strongly fortified Hochwald Forest defence line which covered Xanten the last German bastion West of the Rhine protecting the vital Wesel Bridge escape route.

The Essex Scottish Regiment was ordered to breach the defence line North-east of Udem and to clear the Northern half of the forest, through which the balance of the Brigade would pass.

At 0715 hours on 1st March, 1945, the attack was launched but due to the softness of the ground it was found impossible to support the attack by tanks as had been planned.

Across approximately 500 yards of flat open country, in face of intense enemy fire, Major Tilston personally led his Company in the attack, keeping dangerously close to our own bursting shells in order to get the maximum cover from the barrage. Though wounded in the head he continued to lead his men forward, through a belt of wire ten feet in depth to the enemy trenches shouting orders and encouragement and using his Sten gun with great effect. When the platoon on the left came under heavy fire from an enemy machine gun post he dashed forward personally and silenced it with a grenade; he was first to reach the enemy position and took the first prisoner.

Determined to maintain the momentum of the attack he ordered the reserve platoon to mop up these positions and with outstanding gallantry, pressed on with his main force to the second line of enemy defences which were on the edge of the woods.

As he approached the woods he was severely wounded in the hip and fell to the ground.  Shouting to his men to carry on without him and urging them to get into the wood, he struggled to his feet and rejoined them as they reached the trenches on their objective.  Here an elaborate system of underground dugouts and trenches was manned in considerable strength and vicious hand-to-hand fighting followed.  Despite his wounds, Major Tilston’s unyielding will to close with the enemy was a magnificent inspiration to his men as he led them in, systematically clearing the trenches of the fiercely resisting enemy.  In this fighting two German Company Headquarters were overrun and many casualties were inflicted on the fanatical defenders.

Such had been the grimness of the fighting and so savage the enemy resistance that the Company was now reduced to only 26 men, one quarter of its original strength.  Before consolidation could be completed the enemy counter-attacked repeatedly, supported by a hail or [sic] mortar and machine gun fire from the open flank.  Major Tilston moved in the open from platoon to platoon quickly organising their defence and directing fire against the advancing enemy.  The enemy attacks penetrated so close to the positions that grenades were thrown into the trenches held by his troops, but this officer by personal contact, unshakeable confidence and unquenchable enthusiasm so inspired his men that they held firm against great odds.

When the supply of ammunition became a serious problem he repeatedly crossed the bullet swept ground to the Company on his right flank to carry grenades, rifle and Bren ammunition to his troops and replace a damaged wireless set to re-establish communications with Battalion Headquarters.  He made at least six of these hazardous trips, each time crossing a road which was dominated by intense fire from numerous, well-sited enemy machine gun posts.

On his last trip he was wounded for the third time, this time in the leg.  He was found in a shell crater beside the road.  Although very seriously wounded and barely conscious, he would not submit to medical attention until he had given complete instructions as to the defence plan, had emphasised the absolute necessity of holding the position, and had ordered his one remaining officer to take over.

By his calm courage, gallant conduct and total disregard for his own safety, he fired his men with grim determination and their firm stand enabled the Regiment to accomplish its object of furnishing the Brigade with a solid base through which to launch further successful attacks to clear the forest, thus enabling the Division to accomplish its task.”

(London Gazette, no.37086, 22 May 1945)


Frederick Albert Tilston

Comme l’indique l’extrait suivant du London Gazette, Frederick Albert Tilston est récipiendaire de la Croix de Victoria. Cette médaille est décernée pour un acte de bravoure remarquable, un acte de vaillance ou d’abnégation audacieux ou extraordinaire, ou un dévouement extrême au devoir face à l’ennemi.

Croix de Victoria – Seconde Guerre mondiale, 1939-1945

Frederick Albert Tilston naît à Toronto, en Ontario, le 11 juin 1906. Il sert avec l’Essex Scottish Regiment durant la Seconde Guerre mondiale. Avant de se voir décerner la Croix de Victoria, le Major Tilston avait déjà été blessé à deux reprises : la première fois à l’entraînement, et la deuxième fois par une mine terrestre durant les combats autour de Falaise, en France, à l’été de 1944.

Fin février, début mars 1945, la 1re Armée canadienne lutte afin d’éliminer la résistance ennemie dans la forêt de Hochwald, dernière position défensive de l’Allemagne sur la rive occidentale du Rhin. En fait, les défenses de Hochwald protègent une voie d’évasion vitale pour les forces terrestres allemandes qui cherchent à battre en retraite en traversant le fleuve. Tôt le matin du 1er mars 1945, soutenu par un tir d’artillerie et un escadron de chars du Sherbrooke Fusiliers Regiment, l’Essex Scottish Regiment attaque la partie nord de la forêt. Sur le flanc gauche de l’attaque, le Major Tilston fait franchir à la Compagnie « C » un terrain découvert de 500 mètres suivi de 3 mètres de fils barbelés pour se rendre à la première ligne de tranchées ennemies, à l’orée du bois. La progression se fait malgré un tir de mitrailleuse intense et sans l’appui des chars, en raison du terrain mou. Bien que blessé à la tête, le Major Tilston est le premier à pénétrer dans les tranchées allemandes, utilisant une grenade pour réduire au silence une mitrailleuse qui retarde la progression d’un de ses pelotons. Il continue avec sa compagnie à attaquer et à dégager la deuxième ligne des défenses ennemies et subit une deuxième blessure à la cuisse. Alors qu’ils s’emploient à occuper ce deuxième objectif, les hommes du Major Tilston renversent les positions de poste de commandement de deux compagnies de parachutistes allemands qui défendent la forêt. Cependant, avant que le reste de la Compagnie « C » ne puisse renforcer sa position, les Allemands contre-attaquent, abondamment soutenus par des tirs de mitrailleuses et de mortiers. Le Major Tilston se déplace calmement à découvert, d’un peloton à l’autre, au milieu d’un intense tir ennemi, et organise la défense. À six autres reprises, il brave le feu intense afin de transporter des munitions et des grenades qu’il obtient d’une compagnie de l’Essex à proximité et dont ses hommes ont grand besoin. Quand il est blessé plus gravement aux jambes, le Major Tilston refuse les soins médicaux jusqu’à ce qu’il ait transmis le plan de défense au seul officier qui reste et qu’il l’ait convaincu de la nécessité de tenir la position. Ce n’est qu’après s’être acquitté de ces tâches qu’il abandonne le commandement. La position est conservée. Pour le courage et le leadership exemplaires dont il a fait preuve à cette occasion, le Major Tilston mérite la Croix de Victoria.

Le Major Tilston s’éteint à Toronto, en Ontario, le 23 septembre 1992.

Citation

La 2e Division canadienne s’est vu confier la tâche de défoncer la ligne de défense très fortifiée de la forêt de Hochwald. Cette ligne couvre Xanten, dernier bastion allemand situé à l’ouest du Rhin protégeant la voie d’évasion vitale du pont de Wesel.

L’Essex Scottish Regimenta reçu l’ordre de briser la ligne de défense située au nord-est d’Udem et de dégager la moitié nord de la forêt, où passera le reste de la brigade.

À 7 h 15, le 1er mars 1945, l’attaque est lancée, mais en raison du sol mou, on juge qu’il est impossible de la soutenir avec des chars comme prévu.

Franchissant quelque 500 verges de champ plat et exposé au tir intense de l’ennemi, le Major Tilston dirige personnellement sa compagnie au cours de l’attaque, restant dangereusement près de nos propres obus de manière à obtenir la protection maximale du barrage. Malgré une blessure à la tête, il continue à faire avancer ses hommes, à travers des barbelés de 10 pieds de profondeur jusque dans les tranchées ennemies en criant ses ordres et ses encouragements et en se servant très efficacement de son pistolet-mitrailleur Sten. Lorsque le peloton de gauche est assailli par un tir nourri de mitrailleuse ennemie, il se précipite lui-même pour la réduire au silence avec une grenade. Il est le premier à atteindre la position ennemie et il capture le premier prisonnier.

Résolu à maintenir l’élan de l’attaque, il ordonne au peloton de réserve d’éliminer ces positions et, avec un courage exceptionnel, il se rend avec sa force principale jusqu’à la deuxième ligne des défenses ennemies, situées à l’orée de la forêt.

En s’approchant de la forêt, il est blessé gravement à la hanche et tombe au sol en criant à ses hommes de poursuivre l’attaque sans lui et en leur ordonnant de pénétrer dans la forêt. Il réussit à se relever et à les rejoindre au moment où ils atteignent les tranchées de leur objectif. Là, un réseau complexe de tranchées et d’abris souterrains est infesté de soldats ennemis et un violent corps à corps s’ensuit. Malgré ses blessures, sa volonté inflexible de se battre contre l’ennemi est une source d’inspiration extraordinaire pour ses hommes puisqu’il les amène à vider systématiquement les tranchées des forces qui résistent férocement. Lors de ce combat, les postes de commandement de deux compagnies allemandes sont envahis et les défenseurs fanatiques subissent de nombreuses pertes de vie.

Le combat est si âpre et la résistance de l’ennemi si sauvage que la compagnie ne compte plus que 26 hommes, soit le quart de son effectif de départ. Avant que la consolidation soit terminée, l’ennemi contre-attaque à plusieurs reprises, soutenu par un tir nourri de mortiers et de mitrailleuses provenant du flanc ouvert. Le Major Tilston se déplace rapidement d’un peloton à l’autre pour organiser leur défense et diriger le tir contre l’ennemi qui s’avance. Les attaques ennemies se rapprochent tellement des positions que des grenades sont lancées dans les tranchées occupées par ses troupes. Cependant, la confiance indéfectible et l’enthousiasme intarissable du major inspirent tellement ses hommes qu’ils résistent fermement à l’assaut alors que tout les défavorise.

Lorsque les provisions de munitions viennent à manquer sérieusement, il traverse à plusieurs reprises le champ de bataille sous le feu des balles, jusqu’à la compagnie à sa droite, pour apporter des grenades, des fusils et des munitions Bren à ses hommes et remplacer un appareil radio sans fil endommagé afin de rétablir les communications avec le poste de commandement du bataillon. Il effectue au moins six fois ce dangereux trajet, traversant chaque fois une route criblée par un tir nourri provenant de nombreux postes de mitrailleuses bien situés.

Lors de son dernier voyage, il est blessé pour la troisième fois, à une jambe cette fois. Il est retrouvé dans un cratère d’obus en bordure de la route. Très gravement blessé et à peine conscient, il refuse tous les soins médicaux avant d’avoir donné toutes ses instructions relativement au plan de défense, souligné la nécessité absolue de tenir la position et ordonné à son dernier officier de prendre sa relève.

En raison de son courage exemplaire, de sa bravoure et du mépris total qu’il affiche pour sa propre sécurité, le Major Tilston commande ses hommes avec une volonté inflexible. Grâce à la grande détermination de ceux-ci, le régiment a pu accomplir sa mission consistant à fournir à la brigade une base solide pour l’aider à lancer d’autres attaques réussies en vue de dégager la forêt et d’ainsi permettre à la division d’accomplir sa mission.

(London Gazette, no 37086, le 22 mai 1945)